El principal reto de cualquier sistema de mapas y navegación (como Google Maps o Apple Maps) es la base: los mapas de detalle de calles, caminos y puntos de interés. Esa información solía ser propiedad de empresas como TomTom, que vivían de ella y por eso invertían en mantenerla actualizada.

Cuando Google decidió que quería quedarse con las búsquedas geolocalizadas (y ya puestos con el mercado de coches autónomos), realizó una inversión enorme en mapas y en información complementaria. Popularizó tanto las vistas por satélite como las imágenes a nivel de calle, grabadas por una enorme flota de coches equipados con cámaras y LIDAR medidores.

Otros han llegado después y han tenido que correr más. Los principales fabricantes alemanes de coches (Audi, BMW, y Daimler/Mercedes-Benz) han comprado conjuntamente la unidad de mapas de Nokia para hacerse con mapas propios. Nokia llevaba desde 2013 trabajando con Daimler en «mapas inteligentes» para vehículos autónomos. Microsoft a su vez compró Waze, que recurre a mapas de dominio público e información aportada por sus cientos de miles de usuarios par mantener los datos actualizados.

La app de Mapas de Apple empezó tropezando, usando una combinación de mapas de dominio público y compras (PlaceBase, Poly9, C3) que no estaba a la altura de las expectativas del mercado. Estos fallos y otros tropezones de calidad sirvieron para determinar la salida de Apple de Scott Forstall, uno de los candidatos al trono de Apple… así que puede decirse que Mapas ha sido clave en la historia de la empresa de la manzana.

Mapas ha recuperado el terreno perdido en los aparatos de Apple pero la competencia no pierde paso. Desde 2015, Apple opera su propia flota de coches para obtener información más precisa a pie de calle (puedes ver el programa que siguen aquí). En Junio, Apple anunció que va a reconstruir la aplicación «desde los cimientos» con datos propios. Esto incluye imágenes satélite, más coches, e incluso sesiones anonimizadas de navegación en miles de iPhones de usuarios.

Y desde hace un mes (cuando se avistó el primero), se sabe que están complementando esos datos con peatones que recorren buena parte de California a pie, equipados con unas notables mochilas como la que ilustra este artículo, mapeando no sólo calles sino caminos, parques y recodos.

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Foto: Dante Cesa